Gruselige Entdeckung: Mumifizierte Ratten auf den Gipfeln von Vulkanen in den Anden gefunden!

Die mumifizierten Ratten wurden auf den kalten und windigen Gipfeln von Vulkanen in der Puna de Atacama in den zentralen Anden gefunden. Es wird angenommen, dass sie aus eigener Kraft dorthin gelangt sind, was die physiologischen Grenzen von Wirbeltieren erweitert.

Gipfel des Vulkans Salín
Blick vom Gipfel des Vulkans Salín, einem der drei Andenvulkane, auf denen Forscher die mumifizierten Überreste von Ratten entdeckt haben. Kredit: Jay Storz/Universität von Nebraska.

Eine neue Forschungsarbeit, die in der Zeitschrift Current Biology veröffentlicht wurde, berichtet über die unglaubliche Entdeckung mumifizierter Leichen von Blattmäusen, der Phyllotis vaccarum, auf den Gipfeln von drei Andenvulkanen in Höhen von 6.029 bis 6.233 Metern über dem Meeresspiegel, in der Puna de Atacama (die zu Chile und Argentinien gehört), dem zentralen Teil der Anden.

Die Puna de Atacama ist eine Salzwiesenregion am südlichen Ende des Andenhochlands, die zu 15 % zu Chile und zu 85 % zu Argentinien gehört. Es ist ein trockenes Gebiet mit Bergen, die über 6.000 Meter hoch sind, die meisten von ihnen Vulkane, und es bleibt fast wild.

Diese Entdeckung widerlegt die bisherige Annahme, dass diese extremen Höhenlagen für Säugetiere völlig unbewohnbar sind. Die Kadaver der Ratten stellen nun die höchsten physischen Aufzeichnungen von Säugetieren auf dem Planeten dar.

Die Entdeckung

Während der Expedition entdeckten die Forscher insgesamt 13 mumifizierte Ratten auf den Gipfeln der Vulkane Salín (Argentinien und Chile), Púlar (Chile) und Copiapó (Chile) - alle drei über 6.000 Meter hoch. "Das sind im Grunde mumifizierte und gefriergetrocknete Ratten", sagt Jay Storz, Professor für Biowissenschaften an der University of Nebraska-Lincoln.

Laubohrmaus
Eine Blattohrmaus, die das Team während einer seiner Expeditionen auf dem Atacama-Plateau im Jahr 2020 gefangen hat. Bildnachweis: Marcial Quiroga-Carmona.

Eine Analyse der Radiokohlenstoffdatierung ergab, dass die ältesten Leichen (die 4 in Púlar gefundenen) höchstens 350 Jahre alt sind. Die 8 auf dem Gipfel des Salín und 1 in Copiapó sind nur wenige Jahrzehnte alt, wahrscheinlich nach 1955.

Darüber hinaus ergaben die Daten zum Genom-Polymorphismus ein hohes Maß an Kontinuität zwischen Ratten aus den Vulkangipfeln und Artgenossen aus niedrigeren Höhenlagen im umliegenden Altiplano. Die genomischen Daten zeigten einen gleichen Anteil von Männchen und Weibchen unter den Kadavern und Hinweise auf eine enge Verwandtschaft zwischen einigen Individuen von denselben Gipfeln.

Das Interessante an dieser Entdeckung ist

Beunruhigend ist laut Storz, dass die Puna de Atacama einer der unwirtlichsten Orte auf dem Planeten ist; ein Ort, der so trocken, kalt und sauerstoffarm ist, dass die NASA selbst ihn besuchte, um die Suche nach Leben auf dem Mars zu üben.

Außerdem glauben die Forscher, dass die Tiere aus eigener Kraft dorthin gelangt sind, und es ist von entscheidender Bedeutung zu verstehen, was sie in solche Höhen geführt hat. Vor mehr als 500 Jahren waren die Inka dafür bekannt, auf einigen Gipfeln der Anden Menschen- und Tieropfer zu bringen. Die mumifizierten Ratten können jedoch nicht von den Inkas dorthin gebracht worden sein, da keine von ihnen alt genug ist, um mit ihnen zu koexistieren.

Gipfel des Vulkans Copiapó
Naim Bautista, Postdoktorand in Nebraska, auf der Suche nach den mumifizierten Ratten im Copiapó-Vulkan. Kredit: Jay Storz/Universität von Nebraska.

Storz und einige Kollegen haben bereits im Jahr 2020 ein lebendes Exemplar einer Blattohrmaus auf dem Gipfel des Llullaillaco, einem Vulkan an der Grenze zwischen Chile und Argentinien, gesehen. Was also bringt diese Tiere dazu, trotz aller Gefahren auf den Gipfeln von Vulkanen in der Atacama - schlechtes Wasser, Nahrungsmangel und extreme Kälte - dort zu leben? Das wollen die Forscher in Zukunft besser verstehen.

Ihre Ergebnisse bestätigen jedoch die Nachweise für Populationen von Laubmäusen, die in Höhen über 6.000 Metern leben, und stellen Annahmen über die ökologischen Grenzen des Lebens dieser kleinen Wirbeltiere und ihre physiologischen Toleranzen infrage.

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