Psyche: der wertvolle Asteroid, der die Weltwirtschaft retten könnte!

Die NASA wird im Jahr 2022 eine Sonde zur Erkundung des Asteroiden 16 Psyche starten, dessen Eisenwert auf 10 Quadrillionen Dollar geschätzt wird.

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Die Psyche-Mission der NASA plant, den Asteroiden zu erreichen, der aufgrund des enormen Wertes seiner Mineralien die Weltwirtschaft retten könnte. Bild: JPL-NASA

Wann immer eine Nachricht erscheint, deren Schlagzeile von einem Asteroiden und dem Planeten Erde handelt, lässt sie uns in der Regel ein wenig unruhig werden. Sie kann bei den einen Beklemmung und Angst auslösen, bei anderen Neugier und Interesse, mehr zu erfahren, oder sie macht uns einfach bewusst, wie winzig und zerbrechlich das Leben auf unserem Planeten angesichts der endlosen kosmischen Bedrohungen ist.

Doch dieses Mal ist es anders, und die Nachricht ist ziemlich überraschend. Wir erzählen Ihnen, wie eine NASA-Mission den Asteroiden erreichen will, der aufgrund des enormen Wertes der darin enthaltenen Mineralien die Weltwirtschaft retten könnte.

Psyche ist der wertvollste Asteroid im Sonnensystem

Der Asteroid 16 Psyche wurde am 17. März 1852 von Annibale de Gasparis vom Observatorium Capodimonte in Neapel, Italien, entdeckt. Dieser Felsbrocken mit einem Durchmesser von etwas mehr als 200 km liegt im Asteroidengürtel zwischen Jupiter und Mars, in einer Entfernung von 378 bis 497 Millionen Kilometern von der Erde.

Die Liste der bekannten Asteroiden ist voll von solchen, die aus Gestein und Eis bestehen, aber 16 Psyche hebt sich von seiner Gruppe ab, weil er offenbar aus Eisen und Nickel besteht. Die Wissenschaftlerin Lindy Elkins-Tanton von der Arizona State University und Leiterin der Psyche-Mission der NASA schätzte, dass wenn der 200 Kilometer breite Körper irgendwie zu unserem Planeten transportiert werden könnte, der Wert allein seines Eisens etwa 10.000 Quadrillionen USD betragen würde.

Psyche ist das einzige Objekt seiner Art in unserem Sonnensystem. Es gibt mehrere Theorien über seine Entstehung, aber die bekannteste ist, dass er der metallische Kern eines alten Planeten von der Größe des Mars war und vor Milliarden von Jahren durch Kollisionen mit anderen Himmelskörpern alle äußeren Schichten verloren hat.

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Alle Asteroiden im Asteroidengürtel bestehen aus Gestein und Eis, aber 16 Psyche hebt sich von seiner Gruppe ab, weil er aus Eisen und Nickel besteht. Illustratives Bild: JPL-NASA

Darüber hinaus hat die Installation eines NASA-Infrarotteleskops an den Mauna-Kea-Observatorien im Oktober 2016 Beweise für das Vorhandensein von Wasser oder Hydroxyl-Ionen auf dem Asteroiden erbracht. Es wird angenommen, dass das Wasser durch frühere Einschläge kleinerer Asteroiden, die flüchtige Stoffe wie Kohlenstoff und Wasser enthalten, auf den Asteroiden gelangt ist.

NASA-Mission soll 2022 starten

Die NASA genehmigte am 4. Januar 2017 ein Projekt zur Erkundung von Psyche mit einer gleichnamigen Sonde. Laut Elkins-Tanton wäre dies die einzige Möglichkeit für Menschen, einen Planetenkern zu besuchen. Die Sonde soll am 1. August 2022 vom Kennedy Space Center an Bord einer Falcon Heavy-Rakete starten und am 31. Januar 2026 in den Orbit eintreten.

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Grafik der Flugbahn der Psyche-Sonde. Es soll im August 2022 starten und mit einem solarelektrischen Antrieb (mit geringer Schubkraft) zum Asteroiden fliegen, wo es 2026 ankommen wird, nachdem es 2023 einen Vorbeiflug am Mars mit Schwerkraftunterstützung gemacht hat. Credits: JPL-NASA
Die Sonde wird den Asteroiden 21 Monate lang in einer sicheren Höhe von etwa 700 Kilometern über der Asteroidenoberfläche umkreisen, ihn kartieren und seine Eigenschaften untersuchen, um unter anderem seine Topografie zu charakterisieren.

Die Messungen des Schwerefelds werden bei der Annäherung der Sonde viel genauer werden, und die Bilder der Oberfläche werden eine höhere Auflösung haben, was den Wissenschaftlern ein besseres Verständnis des Himmelskörpers ermöglicht. Schließlich wird die Sonde eine endgültige Umlaufbahn in etwa 85 Kilometern Höhe über der Oberfläche erreichen.

Fortgeschrittene Instrumente

Die Psyche-Sonde wird mit einem Multispektralbildgeber, einem Gammastrahlen- und Neutronenspektrometer sowie einem Magnetometer ausgestattet sein. Im Rahmen dieser Mission, die als Deep Space Optical Communication (DSOC) bezeichnet wird, soll eine hoch entwickelte neue Laserkommunikationstechnologie erprobt werden, die Daten in Photonen bei nahen Infrarotwellenlängen (anstelle von Radiowellen) kodiert, um die Kommunikation zwischen einer Sonde im Weltraum und der Erde zu ermöglichen.

Durch die Verwendung von Licht anstelle von Funk kann das Raumfahrzeug mehr Daten in einer bestimmten Zeitspanne übermitteln. Das DSOC-Team hat seinen Sitz im Jet Propulsion Laboratory der NASA.

Ziele der Mission Psyche

Das Jet Propulsion Laboratory der NASA ist für das Missionsmanagement, den Betrieb und die Navigation zuständig. Maxar (ehemals SSL) wird das solar-elektrische Antriebschassis des Raumfahrzeugs mit einer Nutzlast und allen oben genannten Instrumenten bauen.

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La sonda Psyche contará con un generador de imágenes multiespectral, un espectrómetro de rayos gamma y neutrones, y un magnetómetro. Imagen ilustrativa: JPL-NASA

Zu ihren Zielen gehört es, einen bisher unerforschten Baustein von Planeten zu verstehen: den Eisenkern. Sie werden auch zum ersten Mal einen Asteroiden untersuchen, der nicht aus Fels und Eis, sondern aus Metall besteht.

Die NASA wird versuchen, genau zu bestimmen, ob es sich bei Psyche um einen Kern oder um ungeschmolzenes Material handelt, indem sie das relative Alter der einzelnen Regionen der Asteroidenoberfläche schätzt. Sie werden auch zu klären versuchen, ob die kleinen Metallkörper die gleichen leichten Elemente enthalten, die im Hochdruckkern unserer Erde erwartet werden, und ob sich Psyche unter oxidierenderen oder reduzierenden Bedingungen als der Kern unseres Planeten gebildet hat.

Leider sehen die derzeitigen Ziele der NASA nicht die Möglichkeit vor, Psyche auf die Erde zu holen, um die Weltwirtschaft zu retten, aber bei der Geschwindigkeit, mit der die Weltraumforschung voranschreitet ... wer weiß, was in der Zukunft passieren könnte.