Der Golfstrom schwächt sich ab: Was sind die Folgen?

Eine aktuelle Studie bestätigt eine Abschwächung starke Abschwächung des Golfstroms, so stark wie nie zuvor in den letzten 1000 Jahren. Wenn sich dieser Trend im Laufe dieses Jahrhunderts fortsetzt, könnte ein Kipppunkt erreicht werden, der Auswirkungen auf unser Klima hat.

Golfstrom
Infrarot-Falschfarbenbild, das deutlich den gewundenen Pfad des Golfstroms zeigt, der an der Küste der südöstlichen Vereinigten Staaten vorbeiführt und in den Nordatlantik eintritt. © NASA

Obwohl in der Meteorologie viel über den Golfstrom gesprochen wird, handelt es sich in Wahrheit um eine Oberflächen-Ozeanströmung, nicht um eine atmosphärische. Aufgrund des großen Wasservolumens, das er führt, der Region der Erde, in der er sich befindet, und seiner Verbindung mit den Tiefenströmungen spielt er jedoch eine wichtige Rolle für das Klima und übt einen bedeutenden Einfluss auf das Klima an der Atlantikküste des europäischen Kontinents aus. Es wird oft gesagt, dass, wenn es diese Strömung nicht gäbe, das Klima von Lissabon dem von New York ähneln würde!

Erstmals von Benjamin Franklin (1706-1790) kartiert, führt der Golfstrom warmes Wasser von der Südspitze der Halbinsel Florida und den Bahamas in die Nähe von Island und - über verschiedene Verzweigungen - an die Atlantikküsten des europäischen Kontinents, von der norwegischen Küste im Norden bis zur portugiesischen Küste im Süden. Sein Durchfluss erreicht vor der Aufteilung in die verschiedenen Arme 80 m3/s, mit Spitzenwerten von über 100 m3/s, bei einer durchschnittlichen Geschwindigkeit des mitgeführten Wassers von 6 bis 7 km/h. In den letzten Jahrzehnten hat sie sich verlangsamt, was sie in den Fokus der Klimatologen gerückt hat.

AMOC-Schaltplan
Diagramm der AMOC (Nordatlantische Rückstromzirkulation), zu der der Golfstrom als Hauptmotor gehört. Quelle: http://www.scienceforthepublic.org/

Im Nordatlantik ist richtig was los

Eine aktuelle Studie, die in der Zeitschrift Science Advances veröffentlicht wurde, konnte bestätigen, dass die beobachtete Verlangsamung der AMOC seit Mitte des 20. Jahrhunderts - die mit 15 % beziffert wird - in den letzten 1.000 Jahren beispiellos ist. Das verstärkt den Gedanken, dass eine Singularität auftritt, die durch den beschleunigten Eisverlust, der in Grönland und anderen Gebieten der Arktis stattfindet.

Bis zum Ende des Jahrhunderts könnte die Abschwächung des Golfstroms 35-40 % größer sein als jetzt beobachtet.

Die AMOC ist das Akronym für die nordatlantische meridionale Umwälzzirkulation. Es handelt sich um ein Netzwerk von Oberflächen- und Tiefsee-Strömungen, von denen der Golfstrom aufgrund des von ihm verdrängten Wasservolumens die wichtigste ist. Den für die Studie verantwortlichen Forschern ist es gelungen, die Zeitskala mithilfe von Proxidaten zu Meerwassertemperaturen, Eigenschaften der Tiefenwassermasse und Sedimentanalysen in die Vergangenheit zu verlängern. Ihre wichtigste Schlussfolgerung ist, dass, wenn sich der Trend fortsetzt, die Abschwächung der AMOC und damit des Golfstroms bis zum Ende des Jahrhunderts 35-40 % größer sein könnte als heute.

Karte der globalen Temperaturanomalie 2020
Globale Karte der Temperaturanomalien im Jahr 2020, wobei als Referenz der Normalzeitraum 1951-1980 genommen wird. © NASA

Man muss nicht sehr scharfsinnig sein, um zu erkennen, wo der Ursprung der Veränderung der nordatlantischen Strömungen liegt. Wir sind es gewohnt, in den Medien globale Karten von Temperaturanomalien zu sehen, wie die, die diese Zeilen begleitet. In ihnen können wir sehen, wie Jahr für Jahr und Monat für Monat, seit langer Zeit (zu langer!), die positiven Anomalien (rote, orange und gelbe Farben) deutlich gegenüber den negativen (blaue Farben) überwiegen. Es ist ein anschaulicher Weg um zu sehen, wie die globale Erwärmung wirkt. In all diesen Karten ist der blaue "Kältetropfen" auffällig, der südlich von Grönland und Island erscheint und auf negative Temperaturanomalien hinweist.

Diese einzigartige Tatsache erklärt sich durch die großen Freisetzungen von kaltem, frischem Wasser durch schmelzendes Eis aus Grönland, zusätzlich zu anderen Süßwasserzuflüssen aus der Labradorsee. Durch die globale Erwärmung, die in der Arktis viel stärker ausgeprägt ist als in anderen Landregionen, sammeln sich dort große Mengen an Süßwasser an, vor allem in der Beaufortsee, in der sich die größte Menge ansammelt. Eine andere aktuelle Studie weist darauf hin, dass in den letzten zwei Jahrzehnten die Süßwassermasse dort um 40 % zugenommen hat, und weist auch darauf hin, dass eine große Menge Süßwasser in die Labradorsee fließen könnte und von dort zum "kalten Tropfen" fließen würde.

Steuern wir auf eine kleine Eiszeit zu?

Diese Studien legen eine Hypothese auf den Tisch, mit der sich Klimatologen schon seit einiger Zeit beschäftigen. Wenn sich der Golfstrom weiter abschwächt, könnten wir einen der Kipp-Punkte erreichen, was zu einem abrupten Klimawandel führen könnte, der im Gegensatz zur globalen Erwärmung steht (was, wie wir gesagt haben, zu diesem hypothetischen Szenario führt).

Auf die Spitze getrieben, könnte der Golfstrom zum Erliegen kommen und als einer der Hauptmotoren des globalen Förderbandes der Ozeane (thermohaline Zirkulation) würde sich dieses verändern. An der Oberfläche gäbe es keinen Wärmetransport mehr vom Küstengebiet der östlichen USA nach Europa, und das Klima des alten Kontinents würde kälter und extremer werden, was vielleicht zu einer kleinen Eiszeit führen könnte.

The Day After Tomorow
Kinoplakat des Films "The Day After Tomorow" aus dem Jahr 2005.

Dieses große klimatische Paradoxon stellt, etwas überspitzt und katastrophal, der Film "The Day After Tomorrow" von Roland Emmerich aus dem Jahr 2004 dar. In der Presse gab es keinen Mangel an Verweisen auf den oben erwähnten Film im Zusammenhang mit der Studie über die Abschwächung der AMOC, aber im Moment sind wir weit davon entfernt, auf ein Szenario wie das im Film zuzusteuern. Alle Klimaprojektionen deuten darauf hin, dass die globale Erwärmung für den Rest des Jahrhunderts zunehmen wird. Wir müssen jedoch weiterhin die Entwicklung der nordatlantischen Strömungen beobachten, um eine mögliche Klimaüberraschung zu verhindern!

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