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Kurios: Warum soll der Müll nicht aus dem Pazifik entfernt werden?

Forscher haben kürzlich entdeckt, dass der aus Plastikmüll bestehende 7. Kontinent erstaunliche kleine Meerestiere beherbergt. Diesen Müllstrudel zu säubern, würde bedeuten, all dieses Meeresleben zu töten. Die Debatte spaltet Umweltschützer und Biologen.

Großer Pazifischer Fleck
In Wirklichkeit beherbergt der siebte Kontinent, der aus Plastikmüll besteht, ein erstaunliches Meeresleben. Forschungsergebnissen zufolge gibt es in einigen Bereichen des Strudels genauso viele lebende Meeresorganismen wie Plastik.


Die Ozeane der Erde enthalten 5 Gyren, d. h. Meereswirbel, die durch die Vereinigung einer Reihe von kreisförmigen Strömungen entstehen, die von den Winden und den durch die Erdrotation erzeugten Kräften angetrieben werden. Und alles, was in diesen Wirbeln schwimmt, wird schließlich in ihr Zentrum gezogen.

Seit fast 100 Jahren trifft sich der schwimmende Plastikmüll in diesen Gyren. Der größte von ihnen: der Great Pacific Patch. Im Nordpazifik, zwischen Hawaii und Kalifornien, befindet sich der, der auch als siebter Kontinent bezeichnet wird, da er zwei- bis dreimal so groß wie Frankreich ist.

Diese Müllansammlung - auch "Nordpazifischer Müllstrudel" genannt - befindet sich direkt unter der Wasseroberfläche und besteht laut der Ocean Cleanup Foundation aus 79.000 Tonnen Müll, der hauptsächlich aus Plastik besteht. Und im Herzen dieser Gyren gibt es nicht nur Plastikmüll.

Zwischen Plastikflaschen, Fischernetzen, Autoreifen und anderen Zahnbürsten schwimmen auch blaue Seedrachen, Velen, Portugiesische Galeeren, Porpita, Wasserlilien und violette Schnecken. Auch kollektiv als Neuston bekannt, Organismen, die an der Wasseroberfläche an der Schnittstelle zwischen Wasser und Atmosphäre leben.

"Ich hatte diese Hypothese, dass die Gyren Leben und Plastik in ähnlicher Weise konzentrieren, aber es war trotzdem sehr überraschend, was wir dort alles entdeckt haben", sagt Rebecca Helm, Assistenzprofessorin an der Universität von North Carolina und Co-Autorin der Studie.

Bei den Probenahmen stellte das Team fest, dass es innerhalb des Kontinents viel höhere Konzentrationen von Neuston gab als außerhalb. In einigen Teilen des siebten Kontinents soll es fast genauso viel Neuston wie Plastikmüll geben.

Die Forscher fanden sogar potenzielle Beweise dafür, dass sich diese Meerestiere innerhalb des Wurmlochs fortpflanzen. "Ich war nicht überrascht. (...) Wir wissen, dass dieser Ort eine Ansammlungszone für treibende Kunststoffe ist, warum sollte es also nicht auch eine Ansammlungszone für diese treibenden Tiere sein?", erzählt André Boustany, Forscher am Monterey Bay Aquarium in Kalifornien.

Über Neuston ist wenig bekannt, da diese Organismen schwer zu untersuchen sind: "Sie befinden sich im offenen Meer und man kann sie nicht sammeln, es sei denn, man nimmt an Meeresexpeditionen teil, die sehr teuer sind", sagt Lanna Cheng, Forscherin an der Universität von Kalifornien in San Diego.

Dr. Helm erklärt, dass die Studie dazu dient, Organisationen zu alarmieren, die an Lösungen zur Beseitigung des Mülls aus dem Great Pacific Patch arbeiten. Wie die Ocean Cleanup Foundation in den Niederlanden, die ein Netz entwickelt hat, das den Meeresschrott auf einem Schiff sammelt und den Inhalt zur fachgerechten Entsorgung an Land bringt.

Laut Rebecca Helm und anderen Wissenschaftlern bedrohen solche Netze das Meeresleben, einschließlich des Neustons. Dr. Helm ist der Meinung, dass jede groß angelegte Entfernung von Plastik vom siebten Kontinent eine Bedrohung für seine Mikrobewohner darstellen könnte und möchte wirklich betonen, "dass es notwendig ist, den Ozean zu untersuchen, bevor man versucht, ihn zu manipulieren, zu verändern, zu reinigen oder Mineralien aus ihm zu gewinnen".

Laurent Lebreton, Ozeanograf bei der Ocean Cleanup Foundation, ist seinerseits anderer Meinung: "Wir müssen die Auswirkungen der Plastikverschmutzung auf andere Arten berücksichtigen. Wir sammeln mit unserem System jede Woche mehrere Tonnen Plastik ein - Plastik, das die Umwelt beeinträchtigt".

Segelqualle
Entgegen dem ersten Anschein handelt es sich nicht um eine Qualle, sondern um eine Vella, eine Nesseltierart. Die Forscher fanden sie mit den Trümmern des siebten Kontinents schwimmend.

In der Tat ist Plastik eine Bedrohung für das Meeresleben. Jedes Jahr tötet es laut UNESCO mehr als eine Million Seevögel und über 100.000 Meeressäuger. Von den kleinsten Fischen über Wale bis hin zu Seeelefanten - all diese Tiere können sich in Plastik verfangen.

Außerdem verwechseln Meerestiere den Müll regelmäßig mit Nahrung und ersticken oder verhungern schließlich mit einem Magen voller Plastik. In einem Punkt sind sich alle einig: Wir müssen die Verwendung von Plastik stoppen, damit sich nicht noch mehr Müll in den Ozeanen ansammelt.